Luis E. Santiago, Ph.D.

Luis E. Santiago, Ph.D.

Luis E. Santiago, Ph.D.
Catedrático
Escuela Graduada de Planificación
Universidad de Puerto Rico

Cuando se reflexiona sobre el proceso detrás de toda investigación ecológica, invariablemente se piensa en estudios de medición de variables cuantitativas y cualitativas, conteos y descripciones de especies, cálculos de parcelas y un sinnúmero de otras tareas de recolección y análisis de datos que, por lo general, se asocian directamente a los ecosistemas, especies y procesos naturales. Lo que no se piensa, sin embargo, es que un estudio de carácter ecológico puede basarse casi completamente en algo tan cotidiano como “el hogar”, así como en estudios demográficos, socioeconómicos y el análisis de bienes raíces.

No obstante, un grupo de investigadores del proyecto San Juan ULTRA, liderados por el Dr. Luis E. Santiago, se dieron a la tarea de estudiar las transformaciones en el entorno y su impacto sobre la cuenca del río Piedras y las áreas verdes, entre otros temas, pero partiendo desde el núcleo del hogar.

“Todas las investigaciones de San Juan ULTRA se concentran en estudiar las áreas verdes y los cuerpos de agua, en particular el río Piedras,” señala el doctor Santiago. “Lo que nosotros nos preguntamos es, ¿cómo podemos estudiarlas desde la perspectiva social?”

Ante ese reto, surgieron investigaciones como una titulada “Identificación y análisis de tendencias socio-económicas, transformaciones físico-espaciales, aspectos culturales y aspectos tecnológicos que promueven la perdida de áreas verdes en vecindarios suburbanos de San Juan de Puerto Rico”. En palabras simples, el estudio pretendía examinar las causas para la pérdida de áreas verdes en el entorno urbano, particularmente desde el 1960 hasta el presente. Incluyó el análisis de datos demográficos y otros indicadores socio-económicos, así como la comparación de fotos aéreas donde pueden observarse los cambios durante las pasadas décadas. El estudio reveló una correlación entre el nivel socio-económico y de educación, con la pérdida de espacios verdes.

Por otro lado, la investigación titulada “La valorización de espacios verdes y cuerpos de agua en el mercado de la vivienda de San Juan” buscaba examinar si la cercanía a áreas verdes podía influir de alguna manera sobre el precio de las bienes raíces, tal como sucede con las casas de playa, donde una mayor cercanía al mar generalmente implica un mayor costo de vivienda. El estudio, liderado por el investigador Julio Verdejo bajo la dirección del Dr. Santiago, reveló que, en el área de la cuenca del río Piedras, esa relación entre espacio verde y precio de venta no se hace evidente.

En total, el doctor Santiago estuvo a cargo de unas 5 investigaciones, pero su rol dentro de San Juan ULTRA no se ha limitado a supervisar estudios, sino que también ha formado parte del proceso de conceptualización e implementación del proyecto. San Juan ULTRA (Urban Long Term Research Area, por sus siglas en inglés) es un proyecto auspiciado por la Fundación Nacional para las Ciencias (NSF, por sus siglas en inglés) y el Servicio Forestal de los Estados Unidos, que busca desarrollar estudios que arrojen luz sobre la situación social, económica y ambiental de la ciudad de San Juan, con el fin de promover su desarrollo sostenible.

Santiago, también catedrático de la Escuela Graduada de Planificación de la Universidad de Puerto Rico, recalca la importancia del enfoque interdisciplinario de San Juan ULTRA y la colaboración entre múltiples sectores y grupos, así como la inclusión de estudiantes universitarios.

“Deseamos movernos en la Escuela Graduada de Planificación para desarrollar una cultura de investigación, donde los estudiantes colaboren en el proceso desde sus comienzos,” sostiene Santiago, destacando el valor de la participación de estudiantes en la recopilación, análisis y divulgación de datos.

El doctor Santiago, cuyos intereses en la investigación incluyen el campo de la economía ambiental, la cual busca incorporar factores como el análisis de impacto ambiental, al análisis tradicional económico, indica que los próximos pasos en sus investigaciones incluyen combinar los resultados para evaluar las actitudes generales hacia los espacios verdes. Esas actitudes, las cuales se reflejan en la política pública en torno al manejo de áreas verdes y el uso de terrenos, cobran mayor relevancia cada día, a medida que continuamos desplazando la naturaleza, para sembrar cemento.